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Intrusión de Agua Salada

En las zonas costeras, la sobreextracción de agua de los acuíferos subterráneos provoca la incorporación de agua salada, lo que en definitiva la hace no apta para el consumo o el riego.

A medida que los suministros de agua dulce disminuyen en el mundo, resulta necesaria la intervención humana para proteger las fuentes existentes y retardar el fenómeno de la escasez de agua. Una de las luchas constantes es la preservación del agua en los acuíferos, subterráneos, de los que con frecuencia las ciudades dependen para su abastecimiento de agua potable. La intrusión de agua salada en estas reservas de agua subterránea las hace no aptas para el consumo o el riego.

Las rocas y el suelo que forman estas cuencas subterráneas son permeables. Esto permite que los acuíferos se recarguen con agua proveniente de las precipitaciones, sin embargo la sobreextracción cambia la presión del acuífero, y puede provocar la intrusión de agua salada.

Cuando las ciudades dependen en forma exclusiva del agua subterránea como fuente de abastecimiento, esto resulta un problema. Los expertos de la Comisión de Servicios Públicos de San Francisco le explicaron al San Francisco Examiner, que la ciudad de San Francisco mezcla su agua subterránea local con agua proveniente de reservorios. Para mantener el control sobre el agua subterránea, se monitorean los pozos tanto en lo que se refiere al nivel de agua como a su contenido de sales. Las autoridades de la agencia señalan que ante una variación de cualquiera de los dos niveles se deben utilizar otros pozos o en su defecto dejar de usar agua subterránea.

En la cercana Watsonville, la Agencia de Gestión del Agua de Pajaro Valley está erogando $6,3 millones de dólares para afrontar los problemas de intrusión de agua salada en el área, causados por la sobreextracción.

Este problema está bien documentado en esta y en otras regiones de California, y en la zona costera de New Jersey y Florida, y se ha venido registrando en todo el mundo durante aproximadamente 100 años. Las áreas insulares como las Maldivas han encarado permanentes luchas al respecto.

El Aumento del Nivel del Mar y la Subsidencia

En Egipto, una combinación de aumento del nivel del mar y de la subsidencia de la tierra está provocando un incremento de la intrusión de agua salada. Con solo 660 metros cúbicos de agua dulce por año y por habitante, Egipto, es uno de los países más pobres en lo que respecta a disponibilidad de agua dulce. En comparación, los habitantes de Estados Unidos utilizan 9.800 metros cúbicos de agua per cápita. En Egipto la productividad de los cultivos se ha reducido, y además se espera que su población se duplique en los próximos 50 años. Estos dos hechos derivarían en la falta de agua y alimentos lo que podría resultar catastrófico.

El aumento global de los niveles del agua de mar – se espera que se incrementen entre 11 y 88 centímetros durante este siglo – exacerbará el problema en el mundo. Ahmed Sefelnasr, un geólogo de la Universidad Assuit, explicó el problema en detalle. Afirmó que no sólo finalmente las tierras cambiarán, sino que además:

El cambio climático puede causar variaciones en las precipitaciones lo que podría afectar la reposición natural de las aguas subterráneas. […] Debido a la reducción anticipada de las precipitaciones y de los recursos hídricos superficiales en las regiones áridas y semiáridas, la dependencia y la exploración de recursos de agua subterránea aumentarían para sustituir la escasez de los recursos hídricos superficiales y de esta forma poder satisfacer las demandas de agua de varios sectores.

Suministros Sustentables de Agua

Si la mejor solución para el problema es no utilizar el agua subterránea, entonces ¿qué es lo que debemos hacer? Muchas comunidades están explorando una combinación de opciones para producir suministros de agua más sustentables y resilientes. Entre ellas encontramos a la gestión del agua subterránea, a la recarga de acuíferos, al reúso de agua, a la captura y gestión de las escorrentías pluviales, y a los tratamientos de agua, de avanzada, incluyendo la desalinización.

Los problemas son de largo plazo. Rosemarie Imazio, directora del consejo de la Agencia de Gestión del Agua de Pajaro Valley le explicó al Santa Cruz Sentinel:

Cada gotita de agua que podamos ahorrar y destinar a un mejor aprovechamiento sin necesidad de extraerla de la tierra es de enorme importancia. […] Poco a poco estamos deteriorando el valioso recurso que guarda nuestro subsuelo.

Imagen de Geran de Klerk, via Unsplash, utilizada bajo la licencia Creative Commons.