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Los sorbetes constituyen una porción grande de la basura recogida en la playa.

La atención a los sorbetes ha suscitado una respuesta pública a la contaminación de plásticos

Más de un tercio de los plásticos se utilizan una vez y luego se descartan. Puede estar roto y descomponerse progresivamente en trozos más pequeños por los elementos que contiene, pero dura virtualmente para siempre. En los Estados Unidos, se desechan más de 30 millones de toneladas de plástico cada año. En la Unión Europea, aproximadamente 100.000 toneladas de plástico descartadas terminan en el mar cada año. Más de 250.000 toneladas de plástico en 5 billones de trozos flotan en la superficie del océano y los sorbetes son algunos de los elementos más comunes de artículos de plástico descartables que se encuentran flotando.

Los sorbetes de plástico han llamado la atención e incluso inspiraron prohibiciones, impuestos, boicots y campañas de concientización por varios motivos. En los Estados Unidos se utilizan 500 millones de sorbetes a diario, pero sólo una pequeña cantidad es realmente necesaria para tomar una bebida. Aunque ellos sólo representan un pequeño porcentaje de los plásticos descartados, su tamaño y flotabilidad hacen que sea un problema tanto para las plantas de tratamiento de agua como para la vida marina. Es muy probable que se utilicen y descarten en forma inadecuada en las playas. Los han tragado muchas ballenas y delfines, algunas tortugas de mar y el 90% de las aves marinas. Hoy en día, el plástico descartable en nuestros océanos debilita y mata la fauna incluso en las regiones más remotas del mundo.

Peligro de los Plásticos para Nuestra Salud

Los peligros de los plásticos descartables también se encuentran más cerca de casa, tan cerca como nuestro propio torrente sanguíneo. Una vez que los sorbetes y el plástico rechazan romperse en pedazos menores de 5mm, se los denomina microplásticos. Las toxinas pueden adherirse a las partículas del plástico a través de la adsorción, que aumenta el peligro cuando los microplásticos como las microperlas de polietileno se consumen en forma directa. También encuentran su camino en la cadena alimenticia cuando el plancton absorbe productos químicos peligrosos en las partículas. Otro tipo de vida marina consume el plancton y los químicos se bioacumulan en los organismos que consumen plancton. Estos contaminantes orgánicos persistentes (COP) también entran en la cadena alimenticia cuando los mismos se filtran en el suelo debajo de los vertederos y penetran en el agua de las napas que bebemos.

El pescado que comemos enferma cuando se bioacumulan dichas toxinas. Cuando las toxinas de los microplásticos encuentran su camino en la sangre y en los tejidos de casi todos nosotros, se relacionan con el riesgo de cáncer y discapacidad de nacimiento, problemas en el sistema endocrino e inmune y más. La Organización Mundial de la Salud (OMS) descubrió que la mayoría de las botellas de un litro de agua analizadas tenían un promedio de 325 piezas de microplásticos, con una marca popular mostrando en el resultado más de 10.000 piezas.

Sin embargo, la OMS destaca que todavía no hay pruebas de un impacto en la salud humana.

Microplásticos y Tratamiento de Aguas

Cuando Joaquim Goes, un profesor de investigación del Observatorio de la Tierra de Lamont Doherty, recientemente estudió los microplásticos en los ríos de la Ciudad de Nueva York con la asistencia sin fines de lucro del Guarda del Río, descubrió que los microplásticos vienen directamente de las plantas de tratamiento de efluentes:

La mayoría de las plantas de tratamiento de efluentes no tienen la capacidad para filtrar estas partículas de plástico de tamaño micrométrico. Dado que ingresan a través del sistema de filtración, terminan en los sistemas acuáticos y actúan como vectores para el transporte de compuestos orgánicos [tales como drogas y pesticidas en los efluentes que terminan en las plantas de tratamientos cloacales]. Cuando los peces y mariscos las ingieren, existe un camino por el que los microplásticos entran en la cadena alimentaria.

Esta agua de río, cargada de microplásticos, entra directamente al Atlántico. Incluso los sorbetes intactos enteros son livianos, por lo que se pierden en los controles de clasificación. Son demasiado pequeños para separarse efectivamente de otros materiales, por lo que contaminan las cargas de reciclaje o se mezclan con la basura.

Larga Lucha por Delante

En una respuesta continua a la amenaza por la contaminación de microplásticos, la UE está prohibiendo los sorbetes y Gran Bretaña insta a los 53 otros países del Commonwealth, como Canadá, para unirse a su prohibición. Las acciones privadas para prohibir los sorbetes también están en marcha, como una prohibición de Starbucks y un movimiento entre los clubes nocturnos de Toronto para dejar de servir bebidas con sorbetes. Estas medidas siguen los pasos de las prohibiciones de microperlas generalizadas en artículos de tocador y otros productos de consumo.

También es prometedor que los investigadores descubrieron que la digestión anaeróbica puede reducir la cantidad de microplásticos encontrados en el efluente del tratamiento de aguas residuales.

Aunque el daño hecho por los sorbetes ha llamado la atención pública, la actividad actual es sólo la última escaramuza en una larga lucha contra la contaminación de microplásticos.

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