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Apagar los bebederos o desconectar lavabos de por medio para asegurarse que los estudiantes estén cumpliendo con el distanciamiento social puede producir que el agua se estanque en las tuberías de los lavabos desconectados.

El crecimiento de la bacteria causante de la enfermedad Legionario es sólo un riesgo del estancamiento de los sistemas de agua

En la medida en que el mundo ha lidiado con la pandemia COVID-19, muchos edificios escolares han estado inactivos durante muchos más meses de lo habitual. El regreso a estos edificios está descubriendo otro riesgo potencial para la salud. De hecho, los aislamientos de COVID-19 pueden haber ayudado a fomentar el crecimiento de bacterias peligrosas.

A principios de este año, los estudios plantearon preocupaciones en cuanto a que el agua estancada en las tuberías y sistemas de agua de los edificios desocupados por la pandemia COVID-19 llevaría a riesgos para la salud. Estas preocupaciones parecen haber sido justificadas.

Los funcionarios de Ohio anunciaron recientemente que la Legionella, la bacteria que causa la enfermedad mortal del Legionario, o legionelosis, se encontró en cinco sistemas de agua escolares. Poco después, los funcionarios de Pensilvania anunciaron el descubrimiento del microbio en cuatro de sus escuelas. Nueve análisis de Legionella con resultado positivo en una semana son mucho más de lo esperado en condiciones normales, y el número de escuelas que dan resultado positivo ante casos de Legionella ha aumentado desde los informes iniciales.

Diseminación de Legionella

La Legionelosis es un tipo de neumonía llamada por su primer brote conocido entre los individuos que asistieron a la Convención de la Legión Americana en 1976. El sistema de aire acondicionado en el hotel de Filadelfia que alberga la convención fue identificado como la fuente de la bacteria, pero la Legionella también es conocida por crecer en filtros, calentadores, tanques, tuberías y torres de enfriamiento.

La enfermedad se puede contraer cuando el agua estancada que contiene Legionella se aerosoliza e inhala, por ejemplo durante las duchas, el lavado de manos y al tirar el surtidor de los inodoros, irónicamente algunas de las mismas actividades que se recomiendan para evitar la propagación del COVID-19.

Afortunadamente, al igual que con COVID-19, la mayoría de los niños no parecen estar en alto riesgo, pero los estudiantes mayores, los adultos y aquellos con sistemas inmunitarios debilitados pueden ser más vulnerables. Los niños corren el riesgo de contraer una enfermedad menos peligrosa, la fiebre de Pontiac, de la Legionella, pero se desconoce el alcance del riesgo. Para complicar las cosas, COVID-19 y la enfermedad del legionario comparten muchos síntomas, lo que lleva al riesgo de un diagnóstico erróneo.

Aislamiento y Crecimiento de la Legionella

Los aislamientos por COVID-19 desde marzo han dejado muchos edificios vacíos, lo que puede conducir a un estancamiento del agua en sus tuberías y sistemas de agua. Es el entorno perfecto para la Legionella y otras bacterias. La mayoría de las escuelas no tienen planes de manejo del agua y, para empeorar las cosas, algunas precauciones contra el COVID-19 pueden fomentar la Legionella. Apagar los bebederos o desconectar lavabos de por medio para asegurarse de que los estudiantes están cumpliendo con el distanciamiento social puede producir que el agua se estanque en las tuberías de los lavabos desconectados y, por lo tanto, convertirse en un vector para una enfermedad peor que COVID-19. Algunos edificios escolares pueden tener hasta 300 salidas de agua.

Descarga de Agua en Tuberías

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos han ofrecido instrucciones sobre la reapertura de edificios. Lavar de manera periódica las tuberías en las escuelas con agua clorada generalmente es una manera eficaz de detener la formación de bacterias, pero los niveles de cloro en las tuberías pueden bajar a cero en sólo 72 horas debido al contacto con compuestos orgánicos e inorgánicos en los sistemas de agua.

Se deben observar los protocolos en forma regular y se deben incluir todos los accesorios; sin embargo, incluso una escuela que había estado descargando de manera regular desde julio descubrió Legionella en sus tuberías y se vio obligada a impactar su sistema de agua con una mayor concentración de cloro. La Legionella puede incluso sobrevivir en ausencia de agua estancada dentro de biofilms que tienden a formarse y adherirse a la parte inferior de las tuberías de agua caliente y fría.

No está claro en qué medida la contaminación por Legionella ha aumentado realmente debido a las interrupciones del servicio. Los edificios escolares ya permanecieron cerrados durante las vacaciones de verano, y un conserje en una de las escuelas analizadas en Ohio puede haber muerto por la enfermedad del Legionario el año anterior a que la pandemia COVID-19 llegara incluso a los Estados Unidos.

Los análisis en las escuelas de Ohio se han visto influenciados por advertencias de problemas de agua estancada después del aislamiento que involucran no sólo bacterias, sino también acumulaciones de plomo y cobre. Por lo tanto, los informes de Legionellosis de allí vienen con la advertencia de que el aumento de la incidencia puede, en cierta medida desconocida, ser el resultado de una mayor detección.