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Daños de un incendio forestal en septiembre en Nueva Gales del Sur, Australia. Los incendios intensos pueden dañar severamente las cuencas hidrográficas al matar la vegetación del suelo, alterar la hidrología y cambiar la estructura, la dinámica y la erosión del suelo.

Sin importar si las lluvias llegan tarde o temprano, los incendios están dañando los suministros de agua ya estresados por la sequía y las altas temperaturas

Al escribir estas líneas, una gran parte de Australia está en llamas y se espera que arda durante meses. Hasta ahora, los incendios han matado a 25 personas y las corrientes de refugiados huyen y se preguntan cuán habitables serán sus tierras en el futuro.

¿Qué tan malo es? Los incendios son lo suficientemente grandes como para ver desde el espacio, y un millón de ellos han sido detectados por satélites desde septiembre. Algunos de los incendios son lo suficientemente grandes como para crear su propio clima, con nubes de humo de 10 millas de altura que no liberan agua, pero generan rayos que encienden más incendios en el suelo.

Los incendios forestales pueden degradar la calidad del agua y alterar los ecosistemas ribereños de formas complejas, y cuando las fuertes lluvias siguen de cerca los talones de un gran incendio, intensifican el daño causado. Entonces, llueva pronto o no, Australia enfrenta grandes desafíos.

El daño a las aguas superficiales y al agua subterránea debido a la escorrentía tóxica no es un problema actual debido a una sequía existente récord que acompaña a los incendios. En enero, la temperatura en el oeste de Sydney registró 48,8 grados Celsius (120 F). Antes de la actual sequía, hubo dos inundaciones en dos años en Queensland que diezmaron cien años. También se espera que el aumento del nivel del mar asociado con el cambio climático afecte a Australia, con su alta población costera. Tierra adentro, se espera que muchas comunidades se sequen más adelante en el año.

Repercusiones de Incendios por Recursos Hídricos

La lluvia después de un incendio lava contaminantes en las fuentes de agua, lo que puede significar problemas para la agricultura y la salud pública. El alcance del daño a la calidad del agua después de un incendio depende de una serie de parámetros, que incluyen:

  • Características geográficas y el tamaño de la cuenca
  • El tamaño y la gravedad del incendio
  • El tiempo entre fuego y fuertes lluvias
  • Los tipos de suelo y vida vegetal en el área
  • El grado de la erosión.

La mayoría de los incendios intensos pueden dañar severamente las cuencas hidrográficas al matar la vegetación del suelo, alterar la hidrología y cambiar la estructura, la dinámica y la erosión del suelo. La alta turbidez del sedimento que ingresa a una corriente puede traer un exceso de nutrientes, metales y otras toxinas secuestradas en el suelo y la vegetación afectados.

La pérdida de vegetación representa una pérdida de hábitat y también puede elevar la temperatura de los arroyos debido al aumento de la luz y reducir la cobertura, exponiendo organismos más pequeños en los arroyos a los depredadores. Con el aumento de las cargas de contaminantes, el agua más cálida acelera la descomposición de la materia orgánica por bacterias, que pueden absorber el oxígeno de la corriente y sofocar a los peces. Los humanos también pueden verse afectados. Las fuentes de agua afectadas por el fuego probablemente no sean seguras para la agricultura y el consumo humano sin tratamiento.

Las necesidades directamente después de un incendio incluyen programas de monitoreo de la calidad del agua, reparación de líneas de control y vías de acceso, y control de sedimentos y erosión. Reemplazar la capa superior del suelo, construir cercas de limo y plantar arbustos y árboles para estabilizar el suelo puede mitigar la erosión después de los incendios.

Protección de los Suministros de Agua

Sydney, la ciudad más grande de Australia, ahora espera que una gran cantidad de escombros de ceniza y fuego ingresen al almacenamiento de la presa desde el río arriba, lo que complica el tratamiento de agua. Las medidas para preservar la calidad del agua liberada incluyen tomar agua de diferentes profundidades y áreas del reservorio, así como extender barreras y cortinas para acordonar las áreas de riesgo de calidad del agua. Hay una preocupación existente por muchas comunidades más pequeñas que no tienen los recursos de Sydney para administrar el suministro de agua potable.

Las cuencas hidrográficas son activos vitales de almacenamiento de agua, que retienen y liberan un flujo uniforme de agua durante todo el año. Sin intervención, las cuencas de agua dulce en Australia generalmente han vuelto a la normalidad de forma natural dentro de los cinco a 20 años posteriores a un incendio. Los ecosistemas ribereños de Australia son sorprendentemente resistentes, especialmente si están conectados a hábitats no afectados. Pero esta es una temporada de incendios diferente.

Fluence se solidariza con la gente de Australia, incluidos nuestros clientes, socios e inversores. Estamos orgullosos de estar en la lista de ASX y orgullosos de apoyar a Australia en su recuperación de los devastadores incendios forestales. Para obtener más información sobre los esfuerzos de ayuda y para apoyar estos esfuerzos con una donación, visite el sitio web de la Cruz Roja Australiana.