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Las necesidades de agua de las cosechas de almendras de California se han reducido por medio de técnicas eficientes como el micro riego.

Las almendras son una historia de éxito agrícola de California, pero ¿es posible seguir con su cultivo cuando el estado entra en una nueva sequía?

En la medida en que California se adentra en otra sequía y a un futuro que según las estimaciones verá incluso menos precipitaciones y más demanda humana de agua, cada gota es importante. Desde tomar duchas que duran segundos hasta dejar que los céspedes se vuelvan marrones, a dedicar miles de millones de dólares al almacenaje del agua y los programas de reúso, lidiar con la escasez de agua es un problema global.

Contra este contexto, el California Sunday publicó recientemente un artículo sobre una granja de un solo dueño cuyo huerto de nueces y cítricos utiliza 400.000 acre-pies de agua al año, más de dos tercios de la cantidad de agua que utiliza la ciudad de Los Ángeles en el mismo período. Las nueces están entre las cosechas con más sed de agua. Una sola almendra requiere un galón de agua para crecer y sólo el cultivo de almendras representa el 10% del uso de agua dulce de California.

Crecimiento Impactante de las Granjas de Almendras

Kelly Watson, investigadora de abejas y su equipo de estudiantes de postgrado de geociencia estaban estudiando la polinización de abejas en 2016, pero cambiaron el foco de su estudio a la conversión de uso de la tierra después de que las fotografías aéreas demostraran que había habido un aumento drástico en la cantidad de tierra natural convertida en granja de almendros. El equipo descubrió que aproximadamente 23.000 acres de tierra natural habían sido plantados con huertos de almendras; 16.000 de los acres habían sido previamente clasificados como humedales. También observaron que muchos campos que habían aprobado las cosechas con bajo consumo de agua se habían transformado en huertas de almendras sedientas de agua.

El área cultivada dedicada al crecimiento de almendras creció en aproximadamente el 14% entre 2007 y 2014, sugiriendo un aumento en la irrigación de almendras de aproximadamente el 14%. Sin embargo, fueron tantas las granjas de almendras que reemplazaron la tierra natural y las cosechas con uso menos intensivo de agua que el aumento en el riego en la industria de almendras fue casi el doble de la cantidad prevista.

Los investigadores notaron una correlación entre este crecimiento de la industria de almendras sin precedentes y la sequía histórica que comenzó en el 2011. Los acuíferos debajo de muchas granjas de almendras están agotados, lo que ha llevado al hundimiento y medidas extremas por parte de los agricultores para obtener agua.

Almendras y el Éxito Agrícola de California

Si bien hay algunos titanes en la industria de las almendras, más del 90% de las granjas almendras en el estado son granjas familiares, muchas de las cuales han permanecido en la misma familia durante generaciones. Las almendras son también una gran parte de lo que hace que California sea el estado agrícola más productivo de la nación. En los últimos 20 años, la cantidad de agua necesaria para producir una almendra ha disminuido en un tercio.

California se encuentra en una zona ideal para el cultivo de almendras, una de las pocas regiones en la Tierra con el clima mediterráneo requerido. Produce dos terceras partes de los frutos secos y frutas de las que disponemos en los Estados Unidos. Aproximadamente el 70% de las almendras de California son exportadas, un mercado valuado en US$5,14 mil millones en 2015, lo cual constituye la exportación más grande de California. Un record de 2 mil millones de libras (907 millones de kilos) fueron exportado en 2017.

Medidas para el Ahorro de Agua

Más del 70% de las huertas de almendras de California ahora realizan el riego en forma eficiente con tubos flexibles que se extienden a lo largo de las filas de árboles, un sistema conocido como micro riego. Pequeños aspersores o goteros de riego se colocan para regar solamente las áreas de la raíz de los árboles, así se pierde poca agua, muy distinto de la práctica antigua del riego por inundación.

Otra medida implica una nueva tecnología aérea de la compañía de Oakland Ceres Imaging. Desde el 2013, Blake Sanden, el asesor del riego y la tierra en las granjas de la Extensión Cooperativa de la Universidad de California (UCCE, por sus siglas en inglés) para el Condado de Kern, junto con varios colegas, han realizado un estudio en la nueva tecnología de imagen, que Sanden dice que puede conducir a la eficacia en el riego. El estudio de la UCCE a lo largo de cinco años, financiado por el USDA, descubrió cuales son los análisis de imágenes aéreas de almendros que pueden determinar con exactitud que almendros no están recibiendo suficiente agua, una bendición para los agricultores que utilizan el micro riego de alto mantenimiento (con frecuencia, los agricultores deben inspeccionar los sistemas de micro riego por fila para controlar los goteos).

Enfrentándose a la demanda pública que compite para un suministro de agua menor, la Junta de Almendras de California desarrolló su Mejora Continua en el Riego de Almendras en 2017, haciendo énfasis en lo que se requiere para lograr el riego eficiente. Esto incluye lo siguiente:

  • Calcular los requerimientos de la huerta
  • Controlar el rendimiento del sistema
  • Medir el agua aplicada
  • Controlar la humedad del suelo
  • Controlar el estado del agua en las plantas

La Junta de Almendras invirtió US$ 1,2 millones este año para 14 proyectos orientados hacia el agua. Un proyecto, denominado el Examen del Estado del Agua Usando Imágenes Termográficas Baratas apunta a crear una aplicación para teléfonos inteligentes y una plataforma para la detección del calor para determinar de manera más precisa los requerimientos del riego en tiempo real para detectar las temperaturas de las hojas y los árboles. Si es exitoso, el proyecto aumentará perceptiblemente la eficacia del agua.

La Junta de Almendras observa que 675.000 acres de huertas, “tienen relativamente buen o mejor adaptabilidad del suelo para la recarga del agua subterránea”. Más de 2.000 acres de tierras de labrantío están participando en programas de recarga de acuífero de demostración en la granja. Estos programas de demostración desvían el excedente de la precipitación del invierno para inundar las huertas en tierra conveniente y para evaluar la práctica para recargar los acuíferos. Los resultados serán utilizados para desarrollar las mejores prácticas para la recarga del acuífero en la granja.

Reúso del Agua para el Riego

California está superando el estigma de muchos años asociado al reúso de efluentes municipales adoptando el reciclaje de efluentes para el riego a gran escala. Antes de fin de año, después de usar el agua necesaria para el riego municipal, las plantas de tratamiento de efluentes de la ciudad de Modesto Sutter y Jennings instalarán el resto de las cañerías de sus efluentes muy tratados a través de una tubería nueva de US$100 millones que se extiende por 6 millas para alimentar el canal de riego del Delta-Mendota. El agua regará los almendros y otra agricultura como un brazo del Proyecto del Valle Central, un programa de gestión del agua federal.

Los efluentes de Modesto encontrarán su camino hacia las granjas de hasta 20 millas de distancia en el Valle de San Joaquín noroccidental, donde los agricultores en 45.000 hectáreas en el Distrito de Agua de Del Puerto tienen problemas para regar sus cultivos. Cuando se complete el proyecto en 2045, los agricultores tendrán acceso a casi 60.000 acres-pies al año.

Infraestructura de Pequeña y Mediana Escala

En Palo Alto, Fluence está operando una demostración de reactor de biofilm de membrana aireada (MABR), una forma de tratamiento de efluentes aeróbica altamente eficiente en el consumo de energía. MABR produce agua que cumple con los estándares rigurosos del MABR produce agua que cumple con los estándares rigurosos del Título 22 de California para el reúso potable. Los módulos son adaptables para los proyectos de riego en las regiones crecientes en la industria de las almendras que están fuera del alcance de la mega-infraestructura.

Si bien el crecimiento explosivo de los cultivos de almendras de California está sorprendiendo con sus requisitos masivos de agua, la industria está adoptando los estándares, la infraestructura y la tecnología innovadora de eficiencia del agua para poder ocuparse de la nueva realidad de las condiciones de sequías frecuentes y de larga duración.

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