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En la medida en que la economía de la India se expande, la generación de electricidad térmica ha estado experimentando un crecimiento explosivo. Sin embargo, el proceso necesita del agua y las plantas están situadas en áreas que se encuentran bajo estrés hídrico.

El Instituto de Recursos Mundial (WRI, por sus siglas en inglés) divulgó recientemente conclusiones que dan a pensar sobre el uso del agua de las centrales eléctricas térmicas refrigeradas por aguade la India, conclusiones extraídas en base a los datos basados en imágenes satelitales. La generación de electricidad térmica ha estado experimentando un crecimiento explosivo en la India para prepararse para una economía proyectada al doble de tamaño para el 2030. Pero la sequía en 2016 cerró centrales eléctricas y forzó una nueva evaluación a nivel nacional de políticas con respecto a la conexión agua-energía de la India.

Catorce de las 20 plantas térmicas más grandes de la India sufrieron uno o más apagones relacionados con el agua entre el 2013 y 2016, con un costo de US$1,4 mil millones. Por ejemplo:

  • Durante la crisis, la planta térmica de carbón de 2.100 MW Farakka en Bengal Occidental, que provee el 1,13% de la electricidad de la nación, tuvo que cerrar por completo durante 12 días debido a la falta de agua de enfriamiento. Al mismo tiempo, se tomaron medidas de emergencia para suministrar agua potable a residentes en el municipio cercano.
  • Con la cantidad de agua suficiente, la central eléctrica de Parli en el estado de Maharashtra puede producir 1.130 MW, pero no ha estado operativa desde julio del 2015, cuando se acabaron los abastecimientos de agua.
  • Presagiando el destino de Parli, varias unidades en la Central Eléctrica Térmica de Chandrapur tuvieron que cerrarse debido a la sequía en 2010. El impacto de la pérdida de la planta a 2.340-MW, causó apagones en todo el estado. También en Maharashtra, la construcción de la central eléctrica de Solapur está experimentando demoras ya que no se ha desarrollado un buen plan para suministrar el agua de enfriamiento.
  • En el estado de Karnataka, la Central Eléctrica Térmica de Riachur de 1.720-MW, ha cerrado por la falta de agua. Las fuentes del agua potable también están sufriendo en la región.

En un ambiente general de estrés hídrico,el gobierno indio todavía está presionando para la presencia de más centrales térmicas de carbón, aunque los planes se han achicado. Sin embargo, otros organismos advierten que la estrategia de confiar más en las plantas de carbón puede tener consecuencias catastróficas.

Estimar el Uso del Agua en la Central Eléctrica Térmica

Ha sido difícil determinar la cantidad de agua usada por los generadores eléctricos de la India porque los datos no se divulgan. Pero el WRI ha desarrollado un método que confía en las imágenes basadas en los satélites y otras tipos de información para hacer buenas estimaciones. Los investigadores pueden identificar el tipo de combustible y enfriamiento de las imágenes satelitales y estimar la demanda de agua con otros datos empíricos. Cuando se probaron en centrales eléctricas en los Estados Unidos, para los cuales se conoce la información, el método demostró tener un 90% de precisión en la identificación de la tecnología de enfriamiento, 89% de precisión en la determinación del combustible en uso y 69% de precisión en la estimación de la demanda de agua.

El WRI utilizó el nuevo método para estimar que el 90% de los generadores térmicos de la India son enfriados con agua dulce, y el 40% de estas centrales eléctricas térmicas sedientas de agua están operando en regiones que ya sufren bajo mucho estrés hídrico. La mayoría (90%) de ellas queman combustibles fósiles y utilizan agua dulce para el enfriamiento. La India consigue el 83% de su electricidad de dichas plantas y utiliza tanta agua como la consumida por el 20% de las personas del subcontinente de 1,3 mil millones de habitantes. El consumo de agua dulce creció en un 43% entre 2011 y 2016, en cifras absolutas, a partir de 1,5 mil millones m3/año a 2,1 mil millones m3/año. El WRI advierte que en ausencia de una cambio en la política, el 70% de las centrales eléctricas térmicas en la India experimentarán estrés hídrico alto para el 2030.

Cambio en la Política de Agua de la India

Algunas partes de la India están realizando cambios considerables en las políticas hacia la sustentabilidad del agua. Los estados de Gujarat, Maharashtra, Rajastán, Chhattisgarh, Karnataka, y Madhya Pradesh, ya están avanzando con políticas ambiciosas del reúso del agua que tienen como objetivo tanto atenuar el impacto de la industria en los recursos de agua dulce como suministrar a la industria con el agua que necesite. Las marcas distintivas de estas políticas incluyen:

  • Demanda que las centrales eléctricas utilicen agua reciclada
  • Inversión en la infraestructura de efluentes para entregar un efluente no potable apto para las aplicaciones de enfriamiento de la planta térmica a un precio reducido
  • Tratamiento descentralizado tanto para los escenarios rurales como metropolitanos

La adopción extensa de éstos cambios debería ver frutos considerables al asegurar un suministro constante de electricidad para la población de la India y los usuarios industriales.

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